La Fontaine : épitaphe d’un paresseux

Épitaphe d'un paresseux

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Épitaphe d’un paresseux.


Jean s’en alla comme il était venu,
Mangea le fonds avec le revenu,
Tint les trésors chose peu nécessaire.
Quant à son temps, bien le sut dispenser :
Deux parts en fit, dont il soulait passer
L’une à dormir et l’autre à ne rien faire.

On connaît son épitaphe. C’est à coup sûr celle d’un homme heureux. Mais qui croirait que ce fût celle d’un poète ? Ce pourrait être celle de Desyveteaux. Il partage sa vie en deux parts ; dormir et ne rien faire. Ainsi ses ouvrages n’avaient été pour lui que des rêves agréables. O l’homme heureux que celui qui, en faisant de si belles choses , croyait passer sa vie à ne rien faire ! La Harpe.

Portrait de La Fontaine au Louvre
Portrait de La Fontaine au Louvre

1. Publiée d’abord sous ce titre par La Fontaine lui-même, dans les Fables nouvelles et autres poésies, 1671, p. 99. Mais cette pièce, ainsi que toutes celles de ce recueil, excepté les huit fables qui s’y trouvent, étaient composées depuis longtemps. Chardon de La Rochette nous apprend, dans une note sur l’ouvrage de Matthieu Marais (p. 24 de l’édition in-12, et p. 32 de l’édition in-16), qu’à la suite d’une copie de l’épître adressée à Pellisson (Je vous l’avoue et c’est la vérité) se trouvaient ces mots tracés de la propre main de Pellisson, qui les écrivit pour Fouquet en lui transmettant cette épître: « Je ne fais pas difficulté d’ajouter à cette lettre, que M. de La Fontaine m’a envoyée, un tableau qu’il fit de la vie d’un de ses proches, au lieu d’épitaphe, Je jour de sa mort, et une épigramme de six vers que j’ai trouvée assez belle, et parfaitement bien appliquée au sujet, qui convient à un paresseux. » Nous n’avons plus l’épitaphe dans laquelle La Fontaine traçait un tableau de la vie d’un de ses proches ; mais celle qui convient à. un paresseux, que Pellisson envoyait alors à Fouquet, et qui, d’après sa note, a dû être composée au plus tard en 1659, a été bien des fois réimprimée. On la retrouve, formant un carton qui couvre le titre d’une autre pièce, dans Je Recueil de vers choisis du P. Bouhours, avec cet intitulé: Épitaphe de M. de La Fontaine, faite par lui-même, 1093, p. 288, ou p. 242 du même recueil, édit. de Hollande. On la retrouve, avec le môme intitulé, dans l’édition contrefaite des Fables de 1693, petit in-12, p. 144 ; et dans les Œuvres posthumes, 1696, p. 276. Elle a été insérée dans les Œuvres diverses de 1729, 1.1, p. 164.
M. Louis Paris conjecture que la composition de cette pièce remonte jusqu’en 1656. Maucroix, Œuvres diverses, p. CXVII.

1. Var. Dans la copie de Pellisson, qui est imprimée dans les notes de Matthieu Marais, p. 24, on lit :
Mangea le fonds après le revenu.
Tînt le travail chose peu nécessaire.
Dans le recueil de Vers choisis du P, Bouhours, p. 288. et dans l’édition des Contes, Amsterdam, 1696, t. II, p. 241, on lit:
Mangeant son fonds après son revenu,
Croyant le bien chose peu nécessaire.
Dans le Recueil des plus belles épigrammes, 1698, t. I, p. 241 :
Mangea le fonds, mangea le revenu,
Jugea trésors chose peu nécessaire.

(Œuvres complètes de La Fontaine, par M. Louis Moland, Garnier frères (Paris) 1872-1876)

Il composa lui-même son épitaphe dans ce style simple et naïf, dont il a écrit ses meilleurs ouvrages. Quoique tout ce qui rappelle la perte d’un grand homme excite dans l’âme un sentiment pénible, on n’en éprouve aucun en lisant cette épitaphe, parce qu’elle offre en général l’idée d’un, homme heureux, qui, après avoir apprécié l’argent, et le temps à peu près ce qu’ils valent, n’avait pas attendu, comme l’avare de la fable.
Pour jouir de ses biens une seconde vie. ( Liv. IV, fab. 20, )
Jacques-André Naigeon

Chez La Fontaine, la bonté du cœur n'excluait pas la malice de l'esprit; mais ce n'était pas contre les individus que s'exerçait cette malice; il s'attaquait à l'inépuisable fonds de la nature humaine, et c'est elle qui fournit ample matière aux types immortels qu'il a mis en scène.Alexandre Rodolphe Vinet

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